Carte des langues autochtones de l’Arctique

Les premiers habitants de l’Arctique central et oriental de l’Amérique du Nord sont de la tradition arctique des petits outils (ASTt) et existaient c. 2500 avant notre ère. L'(ASTt) se composait de plusieurs cultures paléoesquimaudes, y compris les cultures de l’Indépendance I et la pré-dorsétienne. La culture dorsétienne (inuktitut : Tuniit ou Tunit) fait référence aux prochains habitants du centre et de l’est de l’Arctique. La culture Dorset a évolué en raison des changements technologiques et économiques au cours de la période de 1050 à 550 avant notre ère. À l’exception de la péninsule Québec/Labrador, la culture dorsétienne a disparu vers 1500 de notre ère. Appuyées par des tests génétiques, des preuves montrent que des descendants de la culture dorsétienne, connue sous le nom de Sadlermiut, ont survécu à Aivilik, Southampton et à l’île Coats jusqu’au début du XXe siècle.

Carte de répartition de la population humaine côtière circumpolaire en 2009.

La transition culturelle Dorset / Thulé date des IXe-Xe siècles de notre ère. Les scientifiques émettent l’hypothèse qu’il peut y avoir eu un contact croisé entre les deux cultures avec le partage de la technologie, comme la fabrication de têtes de harpon, ou que les Thulé ont peut-être trouvé des vestiges du Dorset et se sont adaptés à la culture précédente. D’autres pensent que les Thulé ont remplacé les Dorset.

En 1300 de notre ère, les Inuits, habitants actuels de l’Arctique et descendants de la culture Thulé, s’étaient installés dans l’ouest du Groenland et se sont installés dans l’est du Groenland au cours du siècle suivant (Inughuit, Kalaallit et Tunumiit sont des groupes inuits groenlandais modernes descendants de Thulé). Au fil du temps, les Inuits ont migré dans les régions arctiques de l’est de la Russie, des États-Unis, du Canada et du Groenland.

Les autres peuples autochtones du nord circumpolaire comprennent les Tchouktches, les Evenks, les Iñupiat, les Khantys, les Koriaks, les Nénètses, les Samis, les Youkaguirs, les Gwich’in et les Yupiks.

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